Procesos a gran escala – Circulación Termohalina (Cinta Transportadora)

Procesos a gran escala – Circulación Termohalina (Cinta Transportadora)

En Oceanografía Física se llama circulación termohalina o, metafóricamente, cinta transportadora oceánica, a la circulación convectiva que afecta de modo global al conjunto de las masas de agua oceánicas. Es muy importante por su significativa participación en el flujo neto de calor desde las regiones tropicales hacia las polares.

La circulación de las aguas es bastante compleja, pudiendo distinguirse entre las corrientes superficiales y las corrientes profundas. Dentro de las superficiales, existen corrientes cálidas y corrientes frías.

El movimiento de las corrientes superficiales se debe, fundamentalmente, a los vientos. En cambio, las corrientes profundas se originan a consecuencia de las diferencias en la densidad del agua, causadas no solo por la variación en la salinidad, sino también por el descenso de temperatura en las zonas profundas del océano. La densidad decrece cuando aumenta la temperatura y crece con la salinidad

Las corrientes superficiales y las profundas están relacionadas. Considerando el conjunto de las aguas marinas del planeta, se puede pensar que todas ellas están comunicadas formando un único y enorme océano planetario. A partir de esta idea, se ha postulado un modelo de circulación de las aguas marinas en el planeta, denominado modelo de la cinta transportadora oceánica. Según este modelo, existe una corriente oceánica superficial de aguas calientes y menos densas, y otra profunda, de aguas frías y más densas. Ambas corrientes son globales (recorren prácticamente todo el planeta) y se comunican. Existe una zona de descenso de aguas en el Atlántico Norte y otra de ascenso en el Pacífico Norte.

La circulación global puede describirse como un flujo relativamente superficial de agua que se calienta en el Pacífico y el Índico hasta el Atlántico, en cuyas latitudes tropicales sigue recibiendo calor, para finalmente hundirse en el Atlántico Norte, retornando en niveles más profundos.

En el Atlántico Norte, en particular, la corriente del Golfo, la NorAtlántica y la Noruega transportan agua cálida hacia el norte hasta el océano Ártico. A lo largo de sus trayectorias estas corrientes calientan aquella parte de la atmósfera que las cubre; por eso los veranos europeos son muchos más suaves que los otros continentes a las mismas latitudes.

El enfriamiento de esta agua en su  progresión hacia el norte y el aumento de su salinidad, debido a la congelación producen un aumento de su densidad de tal magnitud que se hunden, ocupando las capas más profundas y el fondo y extendiéndose por todos los océanos. Las aguas que se hunden son continuamente reemplazadas por el transporte en las capas superficiales procedentes del sur. Este proceso se le denomina  Circulación Retorno Longitudinal, ya que es una combinación de movimientos de agua a lo largo de los meridianos (longitudinal) y hay un retorno hacia el sur de las aguas que se hunden.

 Esta Circulación Retorno Longitudinal se refleja en la distribución de las características de las masas de agua en el océano. Más del 60% de sus capas superficiales tienen temperaturas superiores a los 20º C. Por debajo de la termoclina principal están las aguas profundas, frías y de estratificación débil. Más del 80% del volumen total del océano tiene temperaturas inferiores a los 4ºC.

Las propiedades de estas aguas profundas y frías son impuestas en las capas de mezcla invernales en contacto con la atmósfera antes de que inicien su hundimiento y ocupen las profundidades y fondos oceánicos.

Información extraida de:

  1. wikipedia.org
  2. www.kalipedia.com (Producto de santilla).
  3. Revista electrónica del instituto español de oceanografía. (G. Parrilla Barrera, oceanógrafo del IEO). Nº 2 Enero-Febrero 2006.

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